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BERILIO

Historia

Antes de obtenerse como metal, ya era conocido el berilo, silicato de aluminio y berilio, y el óxido de berilo, descubierto en 1.798 por el francés Louis Nicolas Vauquelin (1.763-1.829) analizando una esmeralda del Perú. Los compuestos de berilio tienen un sabor dulce y por ello el óxido recibió el nombre de “glucina”, pero como los compuestos de itrio también tienen un sabor azucarado, Klaproth (1.743-1.817) optó por cambiar el nombre por el actual de berilio. Todavía, en Francia, se le suele llamar glucinio en lugar de berilio. En 1.828 se aisló por primera vez como metal simultáneamente, y de forma independiente, en Francia por Antonine Alexandre Brutus Bussy (1.794-1.882) y en Alemania por Friedrick Wöhler (1.800-1.882).

Abundancia

Ocupa el lugar 51º en orden de abundancia de los elementos en la corteza terrestre. El mineral berilo, Al2Be3(SiO3)6 , con un 12% de óxido de berilio es la única fuente importante de este elemento.

Estructura

Propiedades

Es un metal de color blanco-plateado muy quebradizo. Posee una dureza parecida a la del hierro dulce, pero su resistencia a la tracción es mucho menor. Se empaña ligeramente en el aire, llegando a cubrirse con una delgada capa de óxido. La resistencia del berilio al rayado se atribuye a éste recubrimiento de óxido. Tiene un punto de fusión muy elevado en comparación con el resto de los metales alcalinotérreos. Cuando se funde, se forma una fina capa de óxido en su superficie que le impide arder.

A temperaturas ordinarias, apenas reacciona con el aire ni con el vapor de agua, por lo que puede se usado en estado metálico y aleado con otros metales. Los compuestos de berilio son generalmente blancos (o incoloros en solución) y muestran gran similitud en sus propiedades químicas a los compuestos correspondientes del aluminio. Esta similitud hace difícil su separación del aluminio que está casi siempre presente en los minerales de berilio.

Preparación

Si se trata el mineral berilo pulverizado con ácido sulfúrico concentrado se obtiene una solución que contiene sulfato de berilio y sulfato de aluminio. Se retira el aluminio por precipitación con sulfato amónico y posteriormente se filtra y cristaliza el sulfato de berilio. Si ahora calentamos a unos 1.400 ºC obtendremos óxido de berilio que constituye la base para la preparación de otros compuestos del elemento. El berilio metal se puede preparar por electrolisis del cloruro de berilio (o del fuoruro) fundido y también por reducción de su cloruro o de su hidróxido con Na o Mg.

Usos

Se usa principalmente en aleaciones para usos industriales diversos por su dureza, alta resistencia al calor y a la corrosión y, para la industria aeronáutica y aeroespacial, a causa de su ligereza, rigidez y estabilidad dimensional. Por su capacidad como conductor se usa en la fabricación de componentes electrónicos, teniendo una especial importancia su aplicación en los sistemas de multiplexado. Debido a su gran permeabilidad a los rayos X, se utiliza para fabricar discos, pantallas y ventanas de radiación para aparatos de rayos X. También se usa como moderador de neutrones en las plantas eléctricas nucleares y se emplea láseres, televisores e instrumentos oceanográficos. Su óxido (BeO)se usa en la fabricación de piezas cerámicas especiales de uso industrial.