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LITIO

Historia

Fue decubierto en 1.817 por J.A. Arfvedson (1.792-1.841) pero no pudo aislarlo en forma metálica, lo que consiguió Bunsen en 1.855.

Abundancia

El litio figura en el lugar 35º en orden de abundancia de los elementos en la corteza terrestre. No se presenta en estado libre sino únicamente en compuestos, que se encuentran ampliamente difundidos. Sus minerales más importantes son : espodumeno (AlLi(SiO3)2), ambligonita ((FAl)LiPO4) y lepidolita, un fluosilicato hidratado complejo. Las cenizas de plantas como la remolacha y el tabaco contienen una pequeña proporción de litio, que también puede encontrarse en algunas aguas minerales.

Estructura

Propiedades

El litio es el más ligero de todos los metales. Es un sólido blanco plateado, algo más duro que el sodio, al que se parece mucho en su comportamiento químico. El litio es el más ligero de todos los metales. Es un sólido blanco plateado, algo más duro que el sodio, al que se parece mucho en su comportamiento químico. Se empaña instantáneamente en contacto con el aire, por lo que debe almacenarse sumergido en petróleo o en aceite de vaselina. A temperatura ordinaria, y con la presencia de trazas de agua que catalizan la reacción, se combina directamente con el nitrógeno para dar nitruro de litio:

6Li + N2 = 2NLi3

A temperatura elevada reacciona con el hidrógeno para formar hidruro de litio HLi que, fundido, conduce la electricidad liberando hidrógeno en el ánodo y litio en el cátodo. Los compuestos de litio dan color rojo en los ensayos a la llama. El litio reacciona con el oxígeno para formar el óxido de litio Li2O y el peróxido de litio Li2O2.

Reacciona con el agua y produce hidróxido de litio e hidrógeno.

Li + H2O = LiOH + ½H2

El litio forma compuestos iónicos cuando se combina con los halógenos. Las sales iónicas de litio tienen menor solubilidad en el agua que las correspondientes del resto de los alcalinos.

Preparación

Se prepara por electrólisis del cloruro de litio fundido que, a su vez, se obtiene mediante el tratamiento adecuado de los minerales lepidolita, ambligonita y espodumeno.

Usos

En metalurgia se utiliza el litio para hacer aleaciones con el aluminio con el objeto de mejorar algunas de sus propiedades. Una aleación de aluminio que contenga una proporción aproximada al 1% de litio posee unas propiedades elásticas y una resistencia a la tracción similares a las de un acero medio. El litio también se usa en la fabricación de vidrios especiales y en la elaboración de esmaltes para la cerámica. Los vidrios que contienen litio tienen un menor coeficiente de dilatación térmica y una mayor transparencia a la radiación ultravioleta. Los compuestos de litio dan a la llama una coloración roja brillante muy atractiva por lo que son utilizados en pirotécnia. La industria farmacéutica utiliza algunas sales de litio para elaborar medicamentos reguladores de los estados anímicos y para la prevención y tratamiento de algunos tipos de depresiones nerviosas. También se utiliza el litio en la fabricación de baterías eléctricas y como aditivo en algunos lubricantes.