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POTASIO

Historia

El hidróxido de potasio se consideró durante mucho tiempo como un elemento porque no se lograba descomponer mediante el calor ni mediante reactivos químicos y era conocido como potash por los ingleses (de donde deriva el nombre del elemento) y como kali por los alemanes (de donde procede su símbolo). En 1.807 Davy aisló por primera vez el metal por electrólisis del hidróxido potásico húmedo.

Abundancia

Debido a su reactividad, no se encuentra libre en la naturaleza, sino en minerales como la carnalita, la silvina y la mica. Ocupa el 8º lugar en orden de abundancia en la corteza terrestre.

Estructura

Propiedades

El potasio es un metal sólido, blando, de baja densidad y maleable. Recién cortado tiene un brillo parecido al de la plata, pero se empaña rápidamente en el aire por oxidación por lo que se debe guardar en petróleo o aceite de vaselina.

Se disuelve en amoníaco líquido anhidro y se combina fácilmente con la mayoría de los no metales. Reacciona con el hidrógeno para dar hidruro de potasio y con el oxígeno puede formar óxido y peróxido.

Preparación

Se prepara por electrólisis del cloruro fundido, en un proceso similar al de obtención del sodio, y por reducción con carbón de algunos de sus compuestos como el carbonato potásico.

Usos

Usos Se usa, junto con el sodio, como refrigerante en las plantas eléctricas nucleares. Los compuestos tienen muchos usos: el bromuro y el yoduro se emplean en medicina y en fotografía, el clorato en la fabricación de algunos explosivos y de las cerillas, el sulfato se emplea como fertilizante para la agricultura, el hidróxido se emplea para fabricar jabones blandos.

También se usan compuestos de potasio en la industria del vidrio, las medicinas, las pilas eléctricas, así como también en la industria de las pinturas y tinturas (dicromato de potasio).