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SELENIO

Historia

El selenio se descubrió en 1.817 por el químico sueco Jöns Jakob Berzelius en un residuo del ácido sulfúrico. Su nombre deriva de Selene, nombre griego de la Luna.

Abundancia

Se encuentra en la corteza terrestre en una proporción de 50 ppb.

Se presenta en unos pocos minerales como seleniuro de plomo, PbSe y un seleniuro mixto, (CuTlAg)2Se. También se encuentra acompañando al azufre libre y a muchos sulfuros minerales. El primer yacimiento del mundo con rentabilidad comercial se descubrió cerca Baggs, Wyoming, en 1955.

Estructura

Propiedades

Se presenta en varias formas alotrópicas: como plovo de color rojo ladrillo, como sólido amorfo vítreo de color castaño oscuro, como cristales monoclínicos rojos y como cristales brillantes de color gris. Esta última, llamada selenio gris, tiene un débil carácter metálico, conduce el calor y su conductvidad eléctrica aumenta con la iluminación.

Químicamente, el selenio se parece bastante al azufre y algo menos al teluro. Reacciona con muchos elementos y con ácidos y bases.

Preparación

Su extracción es bastante complicada. Suele obtenerse de los humos formados durante la calcinación de los sulfuros minerales, sobre todo de cobre y zinc, de los lodos rojos que se recogen en el fondo de las cámaras de plomo en la síntesis del ácido sulfúrico y en el refinado electrolítico del cobre. En la actualidad la extracción como subproducto en estos procesos es insuficiente para abastecer el rápido aumento de la demanda industrial de selenio.

Usos

El selenio gris conduce la electricidad, aunque su conductividad varía con la intensidad luminosa: es mejor conductor en la luz que en la oscuridad. Se usa por lo tanto en muchos dispositivos fotoeléctricos. En forma de selenio rojo o como seleniuro de sodio el elemento se usa para dar un color rojo escarlata al vidrio, barnices y esmaltes. Se usa también en gran medida como un decolorante del vidrio porque neutraliza el matiz verdoso producido por los compuestos ferrosos.

Pequeñas cantidades de selenio se agregan al caucho vulcanizado para aumentar su resistencia al desgaste. El seleniato de sodio es un insecticida usado para combatir insectos en los cultivos de plantas ornamentales, particularmente crisantemos y claveles; los insecticidas se esparcen alrededor de las raíces y es distribuido por la planta. El sulfuro de selenio se usa en el tratamiento de la caspa, el acné, dermatitis seborreica y otras enfermedades de piel. El selenio también se usa en fotocopiadoras, semiconductores, aleaciones y células solares. Se usa también en algunas técnicas fotográficas especiales.