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SODIO

Historia

Los compuestos de sodio, como la sal común o cloruro de sodio NaCl, se conocen y son utilizados por el hombre desde la antigüedad. El carbonato de sodio Na2CO3, que se obtenía a partir de las cenizas de las plantas marinas, se confundió durante mucho tiempo con el carbonato de potasio K2CO3 procedente de las cenizas de las plantas terrestres.

En 1.736 el francés Duhamel du Monceau reconoció la diferencia entre ambas sustancias y llamó a la primera álcali vegetal y a la segunda álcali mineral. En Alemania se llamaba natron y kali a los correspondientes hidróxidos de sodio y potasio y cuando, en 1.807, Davy efectuó la electrólisis de los hidróxidos sólidos húmedos obteniendo los metales por primera vez se adoptaron los símbolos Na y K aunque sus nombres se derivaron de la denominación inglesa soda y potash respectivamente.

Abundancia

El sodio figura séptimo en orden de abundancia de los elementos en la corteza terrestre. El sodio se encuentra en la naturaleza únicamente en estado combinado. Abunda en el océano y en los lagos en forma de sal NaCl, y menos frecuentemente como carbonato de sodio Na2CO3, y sulfato de sodio Na2SO4.

Estructura

Propiedades

Es un sólido blando (puede cortarse con un cuchillo) y maleable. En estado metálico tiene un color blanco plateado. Se disuelve en amoníaco líquido anhidro resultando tal disolución de color azul similar al color del vapor de sodio. Se oxida inmediatamente por exposición al aire y arde violentamente en contacto con el agua formando hidróxido de sodio e hidrógeno, por lo que debe guardarse en algún líquido que lo aisle de la humedad, como petróleo o aceites. Reacciona con el hidrógeno para dar hidruro de sodio (NaH) y con el oxígeno para dar óxido y peróxido de sodio (Na2O y Na2O2 respectivamente). Se disuelve fácilmente en el mercurio y en el plomo, estaño y antimonio.

Preparación

Industrialmente el sodio se prepara por el denominado método de Downs. El cloruro de sodio fundido tiene un punto de fusión de aproximadamente 800ºC pero si se le añade carbonato sódico o cloruro de calcio el punto de fusión desciende hasta unos 600ºC. El método de Downs consiste en realizar la electrólisis de la citada mezcla obteniéndose sodio y cloro como subproducto del proceso.

Usos

Las principales aplicaciones del sodio son la preparación de colorantes, detergentes, la fabricación de lámparas de vapor de sodio y elaboración de plomo tetraetilo. También se usa en la preparación de sustancias orgánicas muy valiosas, obtención de cianuro sódico, obtención del peróxido de sodio que se utiliza como blanqueador y oxidante en la industria textil y papelera. El sodio también se usa para aumentar la duración de las válvulas de escape de los motores de aviación basándose en su gran conductividad térmica. Una aleación del 24% de sodio y 76% de potasio permanece líquida hasta una temperatura aproximada de -12,5ºC, propiedad que se aprovecha para utilizarla como refrigerante en algunos procesos. El fluoruro de sodio, NaF, se usa como antiséptico, como veneno para ratones y ratas, y en cerámicas. El nitrato de sodio se usa como fertilizante. El tiosulfato de sodio, Na2S2O3*5H2O se usa en la fotografía como fijador. El hidróxido de sodio, conocido comercialmente como sosa cáustica, se usa en la fabricación de jabón, rayón y papel, en el refinado del petróleo y en las industrias textil.